CLASES MINERALES

 

6 Clase VI. Boratos

6.3 Aplicaciones


Dada la escasez de estos minerales, si se exceptúan la sassolita, el bórax, la colemanita y la boracita, los usos están muy limitados. La principal aplicación es la preparación de ácidos (bórico, metabórico y tetrabórico) y de sales bóricas, así como la extracción del boro.

El elemento boro no fue aislado hasta 1808, cuando, de forma simultánea, H. Davy (en Gran Bretaña) y L. Thènard y J. Gay-Lussac (en Francia) le obtuvieron muy impurificado. En 1909, E. Weintraub obtuvo boro puro mediante la reacción entre Cl3B y H2 en arco eléctrico. El boro es un elemento muy duro que raya al corindón (alúmina).

El ácido bórico (H3BO3) fue preparado por vez primera en 1702, por el químico holandés W. Homberg (1652-1715) al calentar una disolución de bórax con ácido sulfúrico, según el proceso:

B4O5(OH)4-2 + 2H+ + 3H2O -> 4H3BO3

Homberg lo denominó "sal sedativum", aunque posteriormente sería llamado ácido borácico y luego ácido bórico. En Farmacia se conocía como "sal de Homberg" y se usaba como sedante y como antiséptico para el tratamiento de afecciones leves de garganta, nariz y ojos. También se ha venido empleando como conservante de alimentos, pero, al presentar algunos problemas para la salud, se ha prohibido su uso. La razón de que el ácido bórico se encuentre en las solfataras volcánicas es su elevada presión de vapor a 100ºC. Cuando se calienta en presencia de alcohol (metanol o etanol) se forman boratos alquílicos (metílicos o etílicos) cuyos vapores arden con llama de color verde, lo cual sirve para reconocer la presencia de boratos y ácido bórico en una muestra.

Al calentar ácido bórico a 100ºC, pierde una molécula de agua y se convierte en ácido metabórico:

H3BO3 -> HBO2 + H2O

A 140ºC el ácido metabórico se convierte en tetrabórico:

4HBO2 -> H2B4O7 + H2O

Cuando se calienta ácido bórico a alta temperatura se obtiene óxido bórico:

 2H3BO3 ↔  B2O3 + 3H2O

El bórax o tincal es el borato más conocido. Se empleó en la Antigüedad como fundente en metalurgia. El bórax fundido sobre la superficie de un metal disuelve la capa de óxido que impide la soldadura. También se usa como fundente en el análisis a la perla, al formar boratos de colores característicos con algunos elementos que se encuentran en las muestras. El bórax se emplea en la fabricación de vidrios y esmaltes especiales para utensilios de cocina. También se emplea en diversos procesos industriales relacionados con la fabricación de jabón, colas, pinturas, tejidos y medicinas.

 


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