CLASES MINERALES

9 Clase IX. Silicatos

9.13.1 Grupo de las Ceolitas (Zeolitas)


Las ceolitas (zeolitas) son aluminosilicatos de elementos alcalinos y alcalino-térreos, cuya fórmula general corresponde a:

(Na,K,Ca,Ba)[(Al,Si)O2]n.xH2O

Químicamente se caracterizan por las relaciones: O/(Al+Si) = 2 Al2O3/(Ca,Sr,Ba,Na2,K2)O = 1

Los elementos alcalinos que están presentes son Na y K (en menor medida). Entre los alcalino-térreos el más importante es el Ca y, en menor proporción el Ba. No contienen Fe, salvo en algún caso a nivel de impurezas.

La principal característica de las ceolitas es que su contenido en agua es variable.

Estructuralmente se caracterizan por un entramado tridimensional de tetraedros (Si,Al)O4, en donde existen grandes cavidades y canales de comunicación en donde se alojan las moléculas de agua y los cationes, ambos tipos de entes con un elevado grado de libertad, lo cual explica la gran capacidad de cambio catiónico y la deshidratación reversible que las caracteriza. Por este motivo se emplean como tamices moleculares, pudiéndose emplear para la desionización de aguas y, en general, como intercambiadores de iones.

La pérdida de agua por calentamiento es progresiva, sin que varíe esencialmente la estructura, sin embargo, sí que varían las propiedades ópticas con la cantidad de agua. Esto se traduce en que la curva de termogravimetría que representa el desprendimiento de agua no presenta puntos de inflexión, al contrario que las de otras sales hidratadas (sulfatos, etc.) que sí que los dan y reflejan la variación de la estructura cuando se pierde agua.

Otras características físicas y químicas de las ceolitas son:

El origen de las ceolitas es muy diverso, siendo fundamentalmente secundarias, como producto de la acción de aguas termales sobre aluminosilicatos (feldespatos y otros) a través de grietas y cavidades. También existen ceolitas hidrotermales, como la natrolita, producto de la cristalización a partir de soluciones magmáticas residuales. Otras ceolitas son producto del metamorfismo de grado muy bajo de ciertas rocas básicas. Algunas ceolitas metamórficas son la laumontita (considerada como termómetro del metamorfismo), la heulandita y la wairakita. Con mucha frecuencia las ceolitas aparecen en yacimientos de cobre, plata, pirrotina y magnetita, encontrándose relacionadas con los productos de la alteración de tales materiales mediante soluciones alcalinas.

Merece la pena mencionar, por su importancia, las ceolitas sedimentarias existentes en el fondo de los mares y lagos salados.


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