INTRODUCCIÓN A LA MINERALOGÍA

 

2 Caracterización de las Sustancias Minerales

2.3.5 Radiactividad


La radiactividad está originada por la desintegración espontánea de isótoposin3. Esta desintegración conlleva un desprendimiento de energía y de diferentes tipos de partículas, como las partículas ALFA (núcleos de helio), las partículas BETA (electrones) y las partículas GAMMA (radiación gamma, muy energética). La velocidad de desintegración de los isótopos es constante e independiente de la temperatura, de la presión y de la naturaleza de los demás elementos e isótopos que existan en el compuesto.

Hay muchos elementos que tienen isótopos radiactivos, aunque de importancia cuantitativa en la Naturaleza se puede hablar del Uranio (isótopos 238 y 235), del Thorio (isótopo 232) y del Potasio (isótopo 40). Pequeña mención se puede hacer del Rubidio (isótopo 87) y del Samario (isótopo 147).

Como resultado de la desintegración del Uranio y del Thorio, aparece Plomo (isótopos 206, 207 y 208), de tal manera que es posible conocer la edad de un material mediante la relación de contenidos entre el Pb y el U, o entre el Pb y el Th, ya que se conocen las ecuaciones y los tiempos de vida media de todos los isótopos inestables que aparecen durante cada serie de desintegración, hasta llegar al Pb. Esto es importante para la Geocronología, pues gracias a ello se han podido datar numerosos materiales geológicos.

Los métodos de datación mediante isótopos se vienen aplicando también para materiales orgánicos, gracias al uso de la serie Carbono (isótopo 14)-Nitrógeno (isótopo 14). Esto ha permitido la datación de diversos materiales Paleontológicos y Arqueológicos.

Actualmente se vienen empleando otras series, como Potasio (isótopo 40)-Argon/Calcio (isótopos 40), Rubidio (isótopo 87)-Estroncio (isótopo 87), etc. Dependiendo del origen de las muestras, se usan distintas series ya que en cada ambiente la abundancia de elementos e isótopos es distinta.

Los elementos con isótopos radiactivos, si bien no son muy abundantes, en términos absolutos, si que suelen presentar una cierta diseminación. Además, como ya se ha comentado, no es sólo el Uranio quien posee isótopos radiactivos, hay varios elementos que también los poseen. Por ello hay varios minerales que pueden ser radiactivos, aunque los minerales que poseen uranio y thorio lo son en mayor cuantía. También hay que tener en cuenta que ciertos elementos, no radiactivos, pueden ser sustituidos por otros que sí lo son y en consecuencia el mineral en que se encuentran también lo será:

Pueden ser radiactivos muchos minerales de potasio, como:

También muchas rocas pueden ser radiactivas:

La radiactividad se pone de manifiesto en presencia de una película fotográfica, la cual es velada mediante un contador Geiger.

 


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